Por qué la descentralización importa

Las dos primeras eras de Internet


Durante la primera era de Internet -desde la década de 1980 hasta principios de la de 2000- los servicios de Internet se basaban en protocolos abiertos controlados por la comunidad de Internet. Esto significaba que las personas u organizaciones podían aumentar su presencia en Internet sabiendo que las reglas del juego no cambiarían más adelante. Durante esta época se crearon enormes propiedades web, como Yahoo, Google, Amazon, Facebook, LinkedIn y YouTube. En el proceso, la importancia de las plataformas centralizadas como AOL disminuyó considerablemente.

Durante la segunda era de Internet, desde mediados de la década de 2000 hasta la actualidad, las empresas tecnológicas con ánimo de lucro -sobre todo Google, Apple, Facebook y Amazon (GAFA)- crearon software y servicios que superaron rápidamente las capacidades de los protocolos abiertos. El crecimiento explosivo de los teléfonos inteligentes aceleró esta tendencia, ya que las aplicaciones móviles se convirtieron en la mayor parte del uso de Internet. Con el tiempo, los usuarios migraron de los servicios abiertos a estos servicios más sofisticados y centralizados. Incluso cuando los usuarios seguían accediendo a protocolos abiertos como la web, lo hacían normalmente con la mediación del software y los servicios GAFA.

La buena noticia es que miles de millones de personas tuvieron acceso a tecnologías increíbles, muchas de las cuales eran de uso gratuito. La mala noticia es que se hizo mucho más difícil para las startups, los creadores y otros grupos hacer crecer su presencia en Internet sin preocuparse de que las plataformas centralizadas cambiaran las reglas sobre ellos, quitándoles sus audiencias y beneficios. Esto, a su vez, ahogó la innovación, haciendo que Internet fuera menos interesante y dinámica. La centralización también ha creado tensiones sociales más amplias, que podemos ver en los debates sobre temas como las noticias falsas, los bots patrocinados por el Estado, la «no utilización de plataformas» por parte de los usuarios, las leyes de privacidad de la UE y los sesgos algorítmicos. Estos debates se intensificarán en los próximos años.

«Web 3»: la tercera era de Internet


Una de las respuestas a esta centralización es imponer la regulación gubernamental a las grandes empresas de Internet. Esta respuesta supone que Internet es similar a las redes de comunicación del pasado, como el teléfono, la radio y la televisión. Pero las redes del pasado, basadas en el hardware, son fundamentalmente diferentes a Internet, una red basada en el software. Una vez que se construyen las redes basadas en hardware, es casi imposible rearmarlas. Las redes basadas en software pueden ser rediseñadas mediante la innovación empresarial y las fuerzas del mercado.

Internet es la red por excelencia basada en el software, que consiste en una capa central relativamente sencilla que conecta miles de millones de ordenadores totalmente programables en los extremos. El software es simplemente la codificación del pensamiento humano, y como tal tiene un espacio de diseño casi ilimitado. Los ordenadores conectados a Internet son, en general, libres de ejecutar cualquier software que sus propietarios elijan. Cualquier cosa que se pueda soñar, con el conjunto adecuado de incentivos, puede propagarse rápidamente a través de Internet. La arquitectura de Internet es el punto de encuentro entre la creatividad técnica y el diseño de incentivos.

Internet está todavía en una fase temprana de su evolución: es probable que los servicios básicos de Internet se reajusten casi por completo en las próximas décadas. Esto lo permitirán las redes criptoeconómicas, una generalización de las ideas introducidas por primera vez en Bitcoin y desarrolladas en Ethereum. Las criptomonedas combinan las mejores características de las dos primeras eras de Internet: redes descentralizadas y gobernadas por la comunidad con capacidades que acabarán superando las de los servicios centralizados más avanzados.

¿Por qué la descentralización?


La descentralización es un concepto comúnmente malinterpretado. Por ejemplo, a veces se dice que la razón por la que los defensores de las criptomonedas están a favor de la descentralización es para resistirse a la censura del gobierno, o por sus opiniones políticas libertarias. Estas no son las principales razones por las que la descentralización es importante.

Veamos los problemas de las plataformas centralizadas. Las plataformas centralizadas siguen un ciclo de vida predecible. Cuando empiezan, hacen todo lo posible para reclutar usuarios y complementos de terceros, como desarrolladores, empresas y organizaciones de medios de comunicación. Lo hacen para que sus servicios sean más valiosos, ya que las plataformas (por definición) son sistemas con efectos de red de múltiples lados. A medida que las plataformas ascienden en la curva S de adopción, su poder sobre los usuarios y las terceras partes aumenta constantemente.

Cuando llegan a la cima de la curva S, sus relaciones con los participantes de la red pasan de ser de suma positiva a suma cero. La forma más fácil de seguir creciendo consiste en extraer datos de los usuarios y competir con los complementos por las audiencias y los beneficios. Ejemplos históricos de ello son Microsoft contra Netscape, Google contra Yelp, Facebook contra Zynga y Twitter contra sus clientes de terceros. Los sistemas operativos como iOS y Android se han comportado mejor, aunque siguen cobrando un saludable impuesto del 30%, rechazan aplicaciones por razones aparentemente arbitrarias y subsumen la funcionalidad de las aplicaciones de terceros a voluntad.

Para las terceras partes, esta transición de la cooperación a la competencia parece un cebo. Con el tiempo, los mejores emprendedores, desarrolladores e inversores se han vuelto recelosos de construir sobre plataformas centralizadas. Ahora tenemos décadas de pruebas de que hacerlo acabará en decepción. Además, los usuarios renuncian a la privacidad y al control de sus datos, y se vuelven vulnerables a las brechas de seguridad. Es probable que estos problemas de las plataformas centralizadas se acentúen en el futuro.

Entrando a las criptomonedas

Las criptomonedas son redes construidas sobre Internet que 1) utilizan mecanismos de consenso, como las cadenas de bloques, para mantener y actualizar el estado, y 2) utilizan criptomonedas (monedas/fichas) para incentivar a los participantes del consenso (mineros/validadores) y a otros participantes de la red. Algunas criptomonedas, como Ethereum, son plataformas de programación general que pueden utilizarse para casi cualquier propósito. Otras criptomonedas tienen un propósito especial, por ejemplo, Bitcoin está pensada principalmente para almacenar valor, Golem para realizar cálculos y Filecoin para el almacenamiento descentralizado de archivos.

Los primeros protocolos de Internet eran especificaciones técnicas creadas por grupos de trabajo u organizaciones sin ánimo de lucro que dependían de la alineación de intereses en la comunidad de Internet para conseguir su adopción. Este método funcionó bien durante las primeras etapas de Internet, pero desde principios de los años 90 muy pocos protocolos nuevos han conseguido una adopción generalizada. Las criptomonedas solucionan estos problemas ofreciendo incentivos económicos a los desarrolladores, mantenedores y otros participantes de la red en forma de fichas. También son mucho más robustas desde el punto de vista técnico. Por ejemplo, son capaces de mantener el estado y hacer transformaciones arbitrarias en ese estado, algo que los protocolos anteriores nunca pudieron hacer.

Las criptomonedas utilizan varios mecanismos para garantizar su neutralidad a medida que crecen, impidiendo el «bait-and-switch» de las plataformas centralizadas. En primer lugar, el contrato entre las criptomonedas y sus participantes se aplica en código abierto. En segundo lugar, se mantienen bajo control mediante mecanismos de «voz» y «salida». Los participantes tienen voz a través de la gobernanza de la comunidad, tanto «en la cadena» (a través del protocolo) como «fuera de la cadena» (a través de las estructuras sociales en torno al protocolo). Los participantes pueden salir abandonando la red y vendiendo sus monedas o, en el caso extremo, bifurcando el protocolo.
En resumen, las criptomonedas alinean a los participantes de la red para que trabajen juntos hacia un objetivo común: el crecimiento de la red y la valoración del token. Esta alineación es una de las principales razones por las que Bitcoin sigue desafiando a los escépticos y floreciendo, incluso mientras nuevas criptomonedas como Ethereum han crecido a su lado.

Las criptomonedas actuales adolecen de limitaciones que les impiden desafiar seriamente a los titulares centralizados. Las limitaciones más graves se refieren al rendimiento y la escalabilidad. Los próximos años se dedicarán a solucionar estas limitaciones y a construir redes que formen la capa de infraestructura de la pila de criptomonedas. Después, la mayor parte de la energía se dedicará a crear aplicaciones sobre esa infraestructura.

Cómo gana la descentralización

Una cosa es decir que las redes descentralizadas deberían ganar, y otra cosa es decir que ganarán. Veamos las razones concretas para ser optimistas al respecto.


El software y los servicios web los construyen los desarrolladores. Hay millones de desarrolladores altamente cualificados en el mundo. Sólo una pequeña fracción trabaja en grandes empresas tecnológicas, y sólo una pequeña fracción de ellos trabaja en el desarrollo de nuevos productos. Muchos de los proyectos de software más importantes de la historia fueron creados por startups o por comunidades de desarrolladores independientes.

«No importa quién seas, la mayoría de las personas más inteligentes trabajan para otra persona».

Bill Joy

Las redes descentralizadas pueden ganar la tercera era de Internet por la misma razón por la que ganaron la primera era: ganando los corazones y las mentes de los empresarios y desarrolladores.

Una analogía ilustrativa es la rivalidad en la década de 2000 entre Wikipedia y sus competidores centralizados como Encarta. Si se comparan los dos productos a principios de la década de 2000, Encarta era un producto mucho mejor, con mejor cobertura de temas y mayor precisión. Pero Wikipedia mejoró a un ritmo mucho más rápido, porque contaba con una comunidad activa de colaboradores voluntarios que se sentían atraídos por su espíritu descentralizado y comunitario. En 2005, Wikipedia era el sitio de referencia más popular de Internet. Encarta cerró en 2009.

La lección es que cuando se comparan los sistemas centralizados y descentralizados hay que considerarlos dinámicamente, como procesos, en lugar de estáticamente, como productos rígidos. Los sistemas centralizados suelen empezar completamente horneados, pero sólo mejoran al ritmo en que los empleados de la empresa patrocinadora los mejoran. Los sistemas descentralizados empiezan a medio cocer pero, en las condiciones adecuadas, crecen exponencialmente a medida que atraen a nuevos colaboradores.

En el caso de las criptomonedas, existen múltiples bucles de retroalimentación que implican a los desarrolladores del protocolo central, a los desarrolladores de criptomonedas complementarias, a los desarrolladores de aplicaciones de terceros y a los proveedores de servicios que operan la red. Estos bucles de retroalimentación se amplifican aún más por los incentivos del token asociado, que -como hemos visto con Bitcoin y Ethereum- puede sobrealimentar el ritmo de desarrollo de las comunidades de criptomonedas (y a veces conducir a resultados negativos, como con el consumo excesivo de electricidad de la minería de Bitcoin).

La cuestión de si los sistemas descentralizados o centralizados ganarán la próxima era de Internet se reduce a quién construirá los productos más atractivos, lo que a su vez se reduce a quién tendrá más desarrolladores y empresarios de alta calidad de su lado. GAFA tiene muchas ventajas, como reservas de efectivo, grandes bases de usuarios e infraestructura operativa. Las criptomonedas tienen una propuesta de valor mucho más atractiva para los desarrolladores y empresarios. Si pueden ganarse sus corazones y mentes, pueden movilizar muchos más recursos que GAFA, y superar rápidamente el desarrollo de sus productos.

«Si en 1989 se le preguntaba a la gente qué necesitaba para mejorar su vida, era poco probable que dijera que una red descentralizada de nodos de información enlazados mediante hipertexto».

Farmer & Farmer

Las plataformas centralizadas suelen venir acompañadas en su lanzamiento de aplicaciones atractivas: Facebook tenía sus principales funciones de socialización y el iPhone tenía una serie de aplicaciones clave. Las plataformas descentralizadas, por el contrario, suelen lanzarse a medias y sin casos de uso claros. Como resultado, tienen que pasar por dos fases de ajuste del producto al mercado: 1) ajuste del producto al mercado entre la plataforma y los desarrolladores/empresarios que terminarán la plataforma y construirán el ecosistema, y 2) ajuste del producto al mercado entre la plataforma/ecosistema y los usuarios finales. Este proceso en dos fases es lo que hace que mucha gente -incluidos sofisticados tecnólogos- subestime sistemáticamente el potencial de las plataformas descentralizadas.

La próxima era de Internet

Las redes descentralizadas no son una bala de plata que vaya a solucionar todos los problemas de Internet. Pero ofrecen un enfoque mucho mejor que los sistemas centralizados.
Compara el problema del spam en Twitter con el del correo electrónico. Desde que Twitter cerró su red a los desarrolladores de terceros, la única empresa que trabaja en el spam de Twitter ha sido la propia Twitter. En cambio, hubo cientos de empresas que intentaron luchar contra el spam de correo electrónico, financiadas con miles de millones de dólares en capital riesgo y financiación corporativa. El spam de correo electrónico no está resuelto, pero es mucho mejor ahora, porque las terceras partes sabían que el protocolo de correo electrónico estaba descentralizado, por lo que podían construir negocios sobre él sin preocuparse de que las reglas del juego cambiaran más adelante.

O consideremos el problema de la gobernanza de la red. Hoy en día, los grupos de empleados de las grandes plataformas, que no rinden cuentas, deciden cómo se clasifica y filtra la información, qué usuarios son promovidos y cuáles son expulsados, y otras importantes decisiones de gobierno. En las criptomonedas, estas decisiones las toma la comunidad, utilizando mecanismos abiertos y transparentes. Como sabemos por el mundo offline, los sistemas democráticos no son perfectos, pero son mucho mejores que las alternativas.

Las plataformas centralizadas han sido dominantes durante tanto tiempo que mucha gente ha olvidado que hay una forma mejor de construir servicios de Internet. Las criptomonedas son una forma poderosa de desarrollar redes de propiedad de la comunidad y de proporcionar un terreno de juego equilibrado para los desarrolladores, creadores y empresas de terceros. Ya vimos el valor de los sistemas descentralizados en la primera era de Internet. Esperemos volver a verlo en la siguiente.

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